明朝末年,有个书生叫万虢,数次科举未中,最后干脆迷上了赌博。没过多久,他不但输得倾家荡产,连父母亲也被他气死了。 这年冬天,万虢卖掉了仅剩的祖宅,来到了赌场,然而孤注一掷的他还是输了个精光。走投无路的万虢走在一段高大的院墙外,突然动了偷的邪念。他找来几块砖头,摞在脚下,翻进了院墙。 万虢刚跳进院墙里,不知从哪儿蹿出一条大狗,狂吠着将他扑倒在地。很快有几个家丁上来,将他捉住了。其中一个家丁冷笑道: 你小子胆子可真大,竟敢偷到阁老府上来了! 万虢吓得差点没尿裤子,阁老府正是当朝内阁首辅吴生友的府宅。 第二天一早,吴阁老刚刚起床,就有人来报,昨夜抓了个小偷,名叫万虢,请阁老处置。吴阁老这几天正烦着呢,挥了挥手说: 乱棍痛打一顿,再送到刑部治个罪。 下人准备退去,吴阁老又想起什么似的,叫回了下人: 你刚才说那个小偷叫什么名字? 下人答道: 叫万虢。 吴阁老猛地一拍脑门: 快,快去把他带到我这儿来。 下人虽感奇怪,但不敢多问,赶紧去带万虢了。 万虢跪在吴阁老的面前,瑟瑟发抖。谁知,吴阁老却给他赐了个座,笑着问道: 你果真叫万虢? 万虢忙点头称是。吴阁老满意地点了点头: 听说你还是个读书人? 万虢羞愧万分。吴阁老随后又问道: 那你想不想当官? 万虢搞不懂吴阁老葫芦里卖的是什么药,可看他的神色又不像是在开玩笑。这一切是怎么回事呢? 原来几天前,一直不问朝政的小皇上突然心血来潮,要效法祖先,决定在来年大年初一这天,办一场 万国来朝 的圣典,以示国威。按早年惯例,大明王朝每年年底都要接待很多来朝拜的小国使臣,然后赏赐礼品。可近年已不同往日,国力衰弱不堪,赏赐也大打折扣,所以那些小国都不再派使臣来朝了。这些事,沉溺在深宫只顾着玩乐的皇上哪里知道? 这下可愁坏了内阁首辅吴阁老,正无计可施时,竟冒出万虢这么个人,如果大年初一那天,让万虢去给皇上朝拜,不正是 万国来朝 吗?就这样,万虢从一个被活捉的小偷,瞬间被任命为礼部侍郎,成了一个官从三品的大员。吴阁老还专门派人给他培训官场礼仪,只等来年给皇上朝拜。到了腊月,万虢将一切礼仪都学得有模有样了。这天,他正在家做着美梦,阁老府有人来传话,掌印太监崔公公来了,召他速去拜见! 阁老府大厅之上,主次端坐着吴阁老和崔公公。万虢上前按官方礼仪,给两位行了礼。吴阁老指着他说: 崔公公,这个人就是万虢了! 崔公公不置可否地哼了一声: 阁老,您这虽然是个办法,但我听说户部已经支付了大笔的银子办朝拜大典,难不成,这些银子都培养了这个小子? 吴阁老哪能听不出话外音,赶忙说道: 那些拨款我都给公公留着呢,只求公公到时候能多多美言几句。您也知道,我这实在是没办法,才出此下策啊。 崔公公满意地点了点头,然后冷冷地看了万虢一眼,说道: 先就这么着吧。只怕到时候,这个人是保不住的! 说罢,崔公公扬长而去。万虢这才明白了吴阁老的真正用意,自己不过是个替死鬼,脸上顿时忽青忽白,吴阁老当即给手下递了个眼色,将万虢软禁了起来。 万虢情急之下,在房中冥思苦想,希望能找到求生之计。这天,万虢看到了房间里陈设的一件皇上御赐的瓠器,灵光一闪,想到了一条计策,于是让下人赶紧通知吴阁老,他有要事相商。 吴阁老来了,万虢将自己的想法和盘托出。皇上爱玩,喜欢瓠器,那么说不定也喜欢蝈蝈,因为蝈蝈大多养在瓠器里。既然 万虢 可以替代万国,那么 万蝈 肯定也能替代万国。等到那一天,安排一万只蝈蝈朝拜皇上,皇上一高兴,这事说不定就真的成功了。 吴阁老点了点头: 这事有点意思,我先派人跟着你去收集蝈蝈,过几天,我再去和崔公公商量一下。 接下來的一段时间,京城的蝈蝈成了奇货,价格高得离谱。冬天蝈蝈数量太少,好在为了讨皇上高兴,不计成本,倒也收到了上万头。其中有一只蝈蝈,骨架奇大,体色如锈,俨然就是一只蝈蝈之王。万虢整天把这只铁皮蝈蝈单独揣在怀里取暖,想等到时候单独把这只蝈蝈献给皇上,说不定也能算是奇功一件。 一切准备就绪,吴阁老却带回了一个消息,崔公公拒绝安排蝈蝈朝拜皇上。原来,在冬天,蝈蝈都不鸣叫,将一万只蝈蝈放在朝堂之上,上下乱窜,成何体统?如果能让蝈蝈在皇上上朝之后,再全部开口鸣唱,可谓 万蝈 来朝,这样才会符合皇上的心意。 万虢这下傻了眼,怎么能让这些蝈蝈开鸣呢?他恨不得给那些蝈蝈磕头,可是那些蝈蝈根本不在意,依然故我。最后,万虢死心了。既然如此担惊受怕,不如享受一天算一天,于是他吩咐找几个人来陪他打麻将,在死之前再赌个过瘾。 万虢整整打了三天的麻将。第三天时,一副绝好的牌让他暂时忘记了所有的烦恼。他伸手摸了一张牌,正是他想要的那一张。他瞬间感觉血往上涌,心跳加速: 自摸,清一色,一条龙,我胡了! 说来也怪,就在这时,他怀里传来一阵阵蝈蝈的鸣叫声,声音洪亮,铿锵有力。万虢这才清醒过来,老天有眼,蝈蝈开叫了。继而,其他蝈蝈听见蝈蝈王的叫声,也争相鸣叫起来。万虢坠入狂喜之中,他有救了。 接下来,万虢又研究了半天,才发现蝈蝈不叫,是因为天气寒冷。万虢在打麻将的时候,过于激动,体温上升,而仅仅是这半度的温差,就催开了蝈蝈的鸣叫。接下来的几天,万虢已经能自如地控制蝈蝈鸣叫了。 终于到了大年初一这一天,万虢带着他的蝈蝈在皇上面前演了一出 万国来朝 的好戏。果不其然,皇上一时玩得兴起,早把当初的想法忘了个精光。万虢趁机将铁皮蝈蝈献给皇上,皇上异常高兴,给万虢记了个大功。不久后,万虢真的成了朝廷的 重臣 ,当年他寒窗苦读没能完成的梦想,竟然从赌博和蝈蝈这儿找到了捷径。 据说,后来李自成打进京城之后,将贪官聚集在一起逼诈银两,仅从万虢的身上,就逼诈出了百万两银子。人们怎么也想不到,曾经一文不名的赌徒万虢,怎么能在短短的几年内,掠夺这么多的财富?或许想通了这个问题,就可以明白,大明王朝走向灭亡的原因了。